清明最初只是节气名称,时间在夏历三月间(公历4月5日前后),比寒食节晚一至两天。

  清明的含义,据《岁时百问》说:“万物生长此时,皆清洁而明亮。故谓之清明。”到了清明这天,天气回暖,正是春耕春种的大好时节,同时也是惜春正命、纪念亡人的绝佳时机。唐代统治者允许百姓将寒食节扫墓祭祖的习俗延续至清明这天,以此强化慎终追远、敦亲睦族的孝亲传统,清明初具节日性质。

  到了宋代,民间兴起焚烧纸钱祭奠先人的习俗,由于寒食节禁火,清明节升火,百姓烧纸就只能在清明期间举行,清明扫墓由此逐渐取代寒食扫墓的传统。值得注意的是,清明节以扫墓祭祖为主题,但同时也含有踏青春游的内容,荡秋千、蹴鞠、拔河等户外活动节日期间特别流行。按照哀而不伤、阴阳协和的文化传统,倒也可以理解:墓祭是通阴间,踏青是顺阳气,恰为一枚硬币的两面,缺一不可。

  此外,清明期间还流行插柳戴柳的习俗。人们或者将柳枝插在门楣上,或者将柳条盘起来戴在头上。其俗源于两种传说。

  其一,是为纪念介子推,据说子推母子被烧死在老柳树旁,晋文公便赐老柳树为“清明柳”,后人插戴柳条,是为子推母子招魂。

  其二,受佛教影响,认为每年最早捕捉春天气息的柳树阳气最盛,是阴间野鬼害怕的对象,北魏贾思勰在 《齐民要术》中即提到:“取杨柳枝著户上,百鬼不入家。”唐太宗也曾在清明这天赐给大臣柳圈,以起到避邪驱疫的作用。柳树强大的生命力与内在灵性,给人以佑生避邪的希望,从而成为清明期间众人插戴的护身符和吉祥物。

  本文摘自《中国人应知的国学常识(3)》,中华书局出版)

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