我国民间视中秋节为丰收节、团圆节。对节日庆祝活动的重视程度仅次于新春佳节。每进八月;北京市肆上到处都能看到卖“兔儿爷”、“大阴星君”或“月光神码”的货摊子。八月十五晚上,家家以鲜果月饼,供兔爷或月光码。兔爷是用胶泥模压、焙烧定型后,涂以大白、彩画。“月光神码”,又称“月宫符象”。是一张木板水印彩色画图,上写“广寒宫太阴皇后星君”,下面是月宫桂树下玉兔捣药图。月供对着月亮升起的地方摆,香尽撤供,焚月光码。兔爷即留给孩子当玩具。

  古代帝玉曾有“春祭日,秋祭月”的礼制。《礼记》载:“天子春朝日,秋夕月。朝日以朝,夕月以夕。”清代帝王敬天法祖,相沿成习,每年中秋佳节在乾清宫设宴,摆月供祭月。宫中月供,与民间一样,是一临时性的。供桌上摆月宫符象,还要一个直径五十五公分、十斤重的大月饼。月饼上印有“郁仪宫”字样及玉兔捣药图案。大月饼左右,各摆一三斤重的月饼,摆各样小月饼数盘,摆酒、茶数盅。供桌上还要摆应时鲜花和应时鲜果。据《燕京岁时记》载“内廷供月例用九节藕”,“供月西瓜必参差切之,如莲花瓣形”。九节藕,是指西苑三海(中南海、北海)莲花池内所出的九节生在一根上的果藕,取“九九”至尊意。莲瓣形的西瓜,则是用刀将整个西瓜雕成数瓣,瓣瓣相互绽开,但瓣底仍与瓜蒂相连不断,形似一朵大莲花。“闾阎节物验嘉师,圆饼雕瓜入好诗”,所形容的就是摆供的情景。

  月供摆毕,燃香。皇帝、皇后等人依次对月光神码行礼。香尽,焚月光神码,撤供品。将十斤重大月饼精心包装,贮至当年除夕夜,全家分吃。三斤重大月饼切成数块,连同小月饼、“莲花团圆瓜”、鲜果等分赐妃嫔、文武廷臣、太监及宫女等人。

  乾隆五年中秋日、乾隆帝恭侍皇太后先至西苑万善殿(中南海)礼佛,后游南海瀛台诸景,曾写诗形容当时的情景是:

  金风玉露共徘徊,为奉慈母特地来。

  壁月圆时瞻月相,壶天深处是天台。

  香飘桂子堆金粟,酒献南山作寿杯。

  无限欢欣随辇道,人间端的有蓬莱。

  乾隆四十一年,孝圣皇太后死。守孝二十六个月后的八月十五,乾隆帝是在前往盛京祭祖的途中度过的。关于这次中秋祭月的情况,档案有详细的记载,特抄录如下:

  八月十五日西初,在莲花套大营西洋房东院内坐西北、向东南设摆月光花插一个,挨插屏前,摆条桌二张,一字摆着。用黄缎桌套一个(月花插屏、供桌、供器等样俱系打扫处随营带来的)。安毕,茶膳房随摆供一桌,十九品,摆三路。从怀里往外摆。月光码两边,供子母藕一对(用斑竹杆,上捆鲜花。捆在月光码插屏架上)。供桌后桌边上供黄豆角两把(高一尺五寸,挨着月光码供)。头一路(供桌后桌边)中间设斗一个,上供大月饼一个(重十斤,彩画圆光)。斗左边鲜果三品,西瓜一品。右边鲜果三品,西瓜一品。二路,中间设香炉一个,左边茶三种,西瓜一品。右边酒三锺,西瓜一品。三路,香炉前,中间设檀香炉一个,炉左边,月饼一品二个(每个月饼重三斤),蜡台一个(此供子母藕,豆角,十斤重月饼,三斤重月饼,俱系随果报发来)。万岁爷至供前拈香行礼,还西洋房少坐。西正,小太监常宁传送上用黄盘野意酒膳一桌,十五品。用茶房紫檀木折叠矮桌摆。西正二刻十分,香尽,养心殿首领刘秉忠请万岁爷送焚化。

  总管萧云鹏用茶房如意茶盘请茶三锺、酒三杯。跪进,与上奠茶、酒,送焚化。毕,随撤供一桌,大月饼(十斤重)遵例收贮,除夕共进。随将三斤重月饼两个呈送。切一个,托一个,用金龙盒盛,送上进。毕,赏随营妃嫔等位。整个月饼果报来之日,随果报带进京去,交与养心殿内总管王成,赏京内妃嫔阿哥、公主等位。供前鲜果,西瓜、月饼赏给随侍太监等。

  这次途中祭月活动,在乾隆帝大队人马动身北上之前就开始筹备了(乾隆四十三年七月二十日启程北上,九月二十六日回到北京)。七月十一日,总管萧云鹏将外出行进安排的八月十五月供图样呈给乾隆帝。帝看过后,下旨:“今年行宫照例伺候如意月供。”皇帝旨意,金口玉言,在外出巡幸庞大的行装中又增加了供桌、供器等物。

  宫中的月饼,由内膳房承做。集传统的苏式月饼、广式月饼、京式月饼而合一,再加上精工细做,配料适中,创造了宫廷月饼的独特风格。并在皮上压有云朵、月宫、桂树、玉兔,还上有各种颜色,有彩绘的、也有红心白边、白心红边的。有全红的或全白的,称为“自来红”、“自来白”。据档案记载,月饼上色用的颜色是飞金、银砂、大绿、石青、彩黄、靛粉、广胶、苏木。月饼规格,有直径五十五厘米的重十斤;四十一厘米的重三斤;二十五厘米的重一斤;九厘米的重五两;六厘米的重三两;最小的月饼重一两五钱。月饼馅芯,也与月饼模子上的名称吻合,现在故宫博物院保存着宫廷膳房做月饼的模子多件,规格不等,大小齐全,为我们今天了解清代内廷在传统的中秋节令吃月饼、做月饼的情形,提供了可靠的资料。 

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