翡翠作为玉器大量使用是在清代,仅有300-400年的历史,但其虽短暂却很辉煌,其荣耀很快超过了软玉。不论是清宫旧藏还是帝陵的殉葬品中,都有许多精美绝伦翡翠玉器。1996年北京嘉德春季翡翠玉器拍卖会上的《桑蚕翠佩》反映了清代玉器的高超工艺。

  大约在13世纪,在缅甸北部山谷中发现了翡翠,从那以后,缅甸一直是世界上优质翡翠的主要产出国。据说这一发现与中国云南一驮夫有关,驮夫在从缅甸返回腾冲的途中,为了平衡马驮物品两边的重量,在今缅甸勐拱地区随手拾起路边的石头放在马驮上,回家仔细一看,途中所拣的石头似乎为绿色,可作为玉石,经打磨后果然碧绿可爱。由于勐拱在历史上曾隶属于中国并归云南省永昌府管辖。所以,有人误认为云南出产翡翠。

  玉在中国古代文献中是指一切温润而有光泽的美石。既包括软玉、岫玉、独山玉、绿松石、玛瑙等,也包括一些宝石(如水晶)。在科学不发达的古代,人们还不可能从矿物学的角度对玉作出本质的定义,只能以直觉(目验、手感、耳闻)为基础,以多数人的喜好为依据,将质地好、颜色美的石头称为玉。这一范畴很大,随着社会的进步和人们对各种玉料的长期使用,逐渐精选出"和田玉"这一优良品种,特别是儒家赋予了和田玉以德的内涵之后,和田玉与其它玉种之间便有了不可逾越的鸿沟,和田玉被称为"真玉",其它玉种被称为"假玉"。 

  1860年英法联军入侵中国时,先将圆明园的珍宝抢掠一空,然后付之一炬。被劫往欧洲的宫廷玉器(和田玉、翡翠)由法国矿物学家德穆尔进行了比重、硬度、成分、结构等项目的分析。确定和田玉属于闪石类,翡翠属于辉石类。由于闪石的硬度略低于辉石,所以,德穆尔将和田玉称为"软玉",将翡翠称为" 硬玉"。并将玉的定义仅限于这两种,这显然与我国玉器行业中所使用的丰富玉料不相符合。1997年5月1日正式实施的国家标准中,给出了玉石的科学定义:由自然界产出的、具有美观、耐久、稀少性和工艺价值的矿物集合体,少数为非晶质体。

  我国是生产玉器历史最悠久、经验最丰富、延续时间最长的国家。据考古发掘的材料表明,我国早在距今7000多年前的新石器时代就已经利用天然玉料制作精细的工具和装饰品,后来,采用的玉料逐渐精选,雕琢的技术不断提高,制作的工艺日趋完美,其传统绵延不绝,一脉相传直至今日。在世界各国人的心目中,玉器和中国的关系就像瓷器、茶叶与中国的关系一样密切。

  中国人对玉非常崇拜,对玉怀有一种特殊而又神秘的情感,把玉象征为坚贞与高贵,赋予了它相当丰富的文化内涵。人们用温润如玉、洁身如玉、冰清玉洁、宁为玉碎不为瓦全等词汇赞美高尚的人格,用玉容、玉色、玉体等词汇形容人的容貌美,用亭亭玉立、金枝玉叶等词汇形容人的气质美。而且,切磋、琢磨等制玉习语也成为人们的日常用语。玉器作品上沉淀了相当浓厚的传统文化趣味,从中可以多方位地透视中华民族固有的文化传统。

  千百年来人们身上佩戴玉,室中陈设玉,相互交往中赠送玉,礼仪活动中使用玉。玉在中国民族文化中占有如此重要的地位,其原因是多方面的。玉材蕴藏丰富、质地优良、器种繁多、用途广泛、制作技术先进、造型典雅美观等均是重要因素,还有一个重要原因是玉在中国一直被奉若神明,深得统治阶级的推崇,他们把玉本身的特性加以道德观念的比附延伸,使得玉在政治、经济、文化、思想、伦理、宗教各个领域中充当着特殊的角色,发挥着其它工艺美术品所不能取代的作用。

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