紫檀因其材质多呈紫黑色,故称“紫檀”。《简明生物学词典》中载:“紫檀,亦称‘青龙木’,豆科,常绿大乔木,奇数羽状复叶,小叶7至9枚,蝶形花冠,黄色,园锥花序。分布于亚洲热带。木材红棕色,坚重细致。一立方尺木材可重达52斤。”据说世界上有紫檀木植物约70种,质材最佳者有15种。
  
  紫檀木素有木中王者之称,之所以珍贵,固然是因为材质色泽的美,其产地偏远,处于深山密林之中,而且生长之缓慢,成材很难。据说每树成材需800年之久,成材后质地坚硬,这是其珍贵原因之一。
  
  自古以来,我国紫檀木家具的使用是属于帝王、达官特权者。随着朝代的更替,珍贵的紫檀家具从皇宫、王府及达官权贵的宅邸等散落到民间,沉浮于社会之中,还有的珍品已流失于海外。很多的紫檀珍品,已被收藏家珍藏于密室。
  
  我国是世界上认识和使用紫檀最早的国家。据史书记载:始于东汉末期,晋崔豹《古今注·草木》中有:“紫梅木,出扶南而色紫,亦曰紫檀”。
  
  宋、元以前的紫檀木器物,除唐代已远流失到日本,现幸存的几件棋具、小架外,很难举出更多的紫檀实例,而这些已被正仓院收藏。
  
  明代,紫檀在我国大量使用,并使家具的制作艺术水平达到了鼎盛时期。由于当时的大量使用,国内的紫檀树木已基本采伐光了,朝廷便派官吏到南洋诸岛征办,远征的船队将紫檀木源源不断地运到国内。到了明朝灭亡的时候,外征的紫檀木汇集到中国,分别储于广州和北京。这次掠夺性的采伐,竟使紫檀木的来源枯竭,从而使得紫檀木成了世界上的珍稀木材,身价倍涨。在清代还有一个不成文的规定,凡紫檀木,要如数地上交朝廷。
  
  清朝统一后,直至雍正年间,紫檀家具的制作,开始形成规模,鼎盛时期为乾隆年间,乾隆皇帝特别喜欢陈设,能工巧匠殚精竭虑,历时数十载,制造出了数量可观,在历史上占有特殊地位的“贡做”的紫檀家具。其中流传至今的已成为稀世珍宝。到了清代后期,历代屯积的紫檀木已日渐稀少。
  
  紫檀木质地坚硬,纹理纤细,色泽深沉,情趣凝重,华丽而内敛。古代的匠人,经历代研琢,制造出的严谨精细、风格独具的紫檀家具与工艺品,是中国传统木器文物的瑰宝。如今,在故宫和承德的避暑山庄内可以欣赏到众多的雕镂精致的紫檀木床、柜、桌、几等精致家具。   古召

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